Forest Group stapt uit schaduw van haar eigen succes.

‹ Terug naar overzicht
Door: Linda van den Brink
Geplaatst op:

Innovatie, maatwerk en kwaliteit als pijlers

Het begon zo’n 30 jaar geleden met een technisch vrij eenvoudige gordijnrail met glijders. Henk Bosgoed had zijn groothandel in Deventer en introduceerde dit KS gordijnsysteem in de Nederlandse markt. Speciaal voor het produceren en verkopen van deze rails startte hij het bedrijf Forest Group BV. Nu, bijna 30 jaar later, is Forest wereldwijd een begrip maar in Nederland kennen woninginrichters vooral het KS systeem en niet de naam Forest. Daar gaat het bedrijf uit Deventer, onder huidige dagelijkse leiding van Jan Wiessenberg, verandering in brengen.

“We bieden nog veel meer, zoals innovatieve rails met geïntegreerde verlichting en smart home gordijnrail oplossingen. Denk hierbij aan app- of spraakbediende gordijnrails of een naadloze integratie van gordijnrailsystemen in domotica systemen. Dat presenteren we graag als Forest producten”, aldus Dennis Hutjes, verantwoordelijk voor de marketing bij de producent. Samen met Vincent van Osch, Sales Manager Nederland, vertelt Dennis over hoe het met het bedrijf is gegaan de afgelopen periode, wat de huidige trends zijn en hoe Forest zich onderscheidt van andere aanbieders van gordijnrailsystemen. Voor het verhaal over het exportsucces van het bedrijf uit Deventer schuift Hans van Aken, één van de Exportmanagers en medewerker van het eerste uur, aan. Want 80 procent van de omzet haalt Forest uit het buitenland, waar Forest als internationaal merk een begrip is.

“We hebben op tijd kunnen reageren met een grote voorraad en een breed aanbod.”

Stijging
Dennis: “Ook wij hebben gemerkt dat consumenten tijdens de pandemie een groter deel van het budget hebben besteed aan het huis. Er is veel geklust en ook de oude gordijnrails zijn bij veel mensen vervangen. Gelukkig hebben we op tijd op de grote stijging in de vraag kunnen reageren doordat we een grote voorraad en een breed aanbod aan modellen in huis hebben. Maar voor motoren en chips in de bediening was de uitdaging groter, net als voor iedereen die afhankelijk is van leveringen van elektronische onderdelen.” Forest levert zowel losse componenten als volledig geassembleerde systemen. “We zijn een bedrijf dat zeer op de export is gericht. Daar kent men de naam Forest ook beter dan in ons eigen land, waar iedereen juist het succesvolle en vaak geïmiteerde KS of DS systeem kent, dat dus nog ouder is dan het bedrijf Forest zelf.”

Nederland
Het succes in het exporteren van systemen vanuit Deventer wil niet zeggen dat de Nederlandse markt minder van belang is, integendeel. “Nederland is zeer belangrijk. Het is onze thuisbasis, het succes van KS en andere systemen als DS en Shuttle is hier begonnen en de markt staat open voor vernieuwing. Nederland zorgt voor innovatie”, aldus Vincent die als Sales Manager zijn vuurdoop beleefde op de afgelopen editie van InCoDa in Gorinchem: “Ik heb veel retailers gesproken wat ik normaal minder doe omdat we met groothandels werken. Dit was zeer leuk en leerzaam: ik hoor wat er leeft in de markt en waar behoefte aan is.” Hij en Dennis zien als recente trend de toegenomen vraag naar geautomatiseerde railsystemen, zoals het Shuttle systeem dat via een app wordt bediend.

Besturing
Dennis: “Ook onze design rail met LED verlichting en de gemotoriseerde roede springen in op vragen vanuit de Nederlandse markt. Het besturen op afstand speelt echt steeds breder: besturen via domotica? Via een aparte app? Via Google? We zijn een hardware producent voor wie software steeds belangrijker wordt.” Vincent voegt hier aan toe: “Uiteraard hebben we onze eigen Forest app ontwikkeld, waarmee je je gordijnen 24/7, vanuit waar ter wereld ook, kan bedienen. De ontwikkelingen op het gebied van de domotica gaan echter zo snel dat het voor ons erg belangrijk is dat onze motoren volledig compatibel zijn. Of de bediening nu loopt via Wi-Fi, Z Wave protocol, spraakbediening middels Google Assistant, Siri of Alexa, een Homey, Fibaro of een nog nieuw op de markt te brengen systeem. Ons systeem moet intuïtief en naadloos te integreren zijn. We zijn in de gelukkige positie dat we een R&D staf van 5 medewerkers hebben die zich met dit vraagstuk bezighoudt, hoe onze hardware moet aansluiten op online bediening. Dat zie je bijna nergens. Ik zie 2 of 3 leiders in de markt en  wij horen daar zeker bij.”

Groothandel
Voor een leverancier die ooit ontstaan is vanuit een groothandel is de samenwerking met groothandels vanzelfsprekend. Forest verkoopt in ons land via onder andere INTR. en Peitsman. “We zijn heel blij met deze samenwerking en besteden veel tijd aan de training van medewerkers van onze partners. Zij zijn het die onze systemen aan de detaillisten verkopen, dus moeten ze zoveel mogelijk de ins en outs kennen van onze producten”, aldus Vincent. Forest verzorgt ook productdemonstraties in de vestigingen van de groothandels om zo de retailers direct bij het verhaal achter het programma te betrekken. Vincent: “We gaan ook op verzoek met een retailer mee naar een bijzonder project om advies te kunnen geven. Maar de verkoop loopt altijd via de groothandel. We vormen als leverancier, groothandel en retailer drie pijlers in de verkoop, we blijven elkaar nodig hebben.” Er is voor retailers online ondersteuning met video’s en brochures over al onze systemen en hun montage, er is tevens een app ontwikkeld met hierin alle modellen. Dennis: “We hebben nu ook een 3D stalenmap, de 3D Trackviewer, waarbij de modellen digitaal vanuit alle posities bekeken kunnen worden en waarbij ook de kleur van een model kan worden gewijzigd. Dat helpt bij de verkoop.”

“We bieden kwaliteit en zijn daardoor misschien niet de goedkoopste.”

Ontzorgen
Tijdens de afgelopen InCoDa bleek dat veel woninginrichters vragen krijgen over het automatiseren van railsystemen waar ze zelf ook niet altijd het antwoord op weten. Dennis: “Daarom is de aanwezigheid op zo’n beurs ook nuttig. Medewerkers van de groothandels kwamen soms met hun klant even langs op onze stand voor tekst en uitleg.” Vincent: “Forest maakt de rails van de toekomst en het geautomatiseerd besturen vormt een steeds groter deel van de raamdecoratie. Tegelijkertijd zijn onze systemen eenvoudig aan te passen op trends in gordijnconfectie, zoals het waveplooi principe. De rails worden net iets anders geassembleerd dan bij klassiek geplooide stoffen, maar de retailer kan de benodigde band en haken gewoon mee bestellen. Het is weer een vorm van ontzorgen.” Dennis noemt als extra USP voor de producten van Forest de 10 jaar garantie op alle rails en motoren. “Dat doen we al jaren. We bieden kwaliteit en zijn daardoor misschien niet de goedkoopste maar leveren wel goede, betrouwbare producten. In onderdelen of volledig geassembleerd, in standaard afmetingen of als maatwerk oplossing.” Vincent: “We leveren door de bank genomen binnen twee weken, ook op dit moment. Vaak moet men langer wachten op de stof dan op de rails.”

Doorpakken
Forest heeft inmiddels vestigingen in de Verenigde Staten, de Verenigde Arabische Emiraten, China, Polen en sinds augustus ook in het Verenigd Koninkrijk. Dennis: “Juist door de Brexit wilden we doorpakken op de omvangrijke Britse markt. We hebben producten die bij de behoefte van de Britse markt passen: veel meer rolgordijnsystemen dan hier, ook voor de vele erkers van Britse huizen. Het is hoe dan ook interessant om te zien hoe de markt per land verschilt. In de Verenigde Staten vinden ze KS te iel, ze willen iets dat robuust oogt. Dus leveren we de robuustere CS rails. In Duitsland zijn we minder actief op de particuliere woningmarkt, maar dit komt omdat bij veel nieuwbouw woningen standaard de rails worden ingebouwd voor vitrage en overgordijnen die niet van ons zijn. En om die vervangen te krijgen is lastig.” Vincent: “In het buitenland zijn we goed vertegenwoordigd in hotels en andere projecten, veel meer dan in Nederland. De projectsector is hier minder omvangrijk, maar wanneer je top of mind bent bij een architect dan kan het ineens gaan lopen. We zijn hier niet actief op zoek naar projecten, in het buitenland juist wel.”

Erkenning
Dennis vervolgt: “We zien dat de gordijnrail steeds meer een volwaardig onderdeel is van interieurstyling. De tijd dat het alleen een functioneel karakter had, ligt achter ons. Woonprogramma’s besteden steeds vaker aandacht aan gordijnrail oplossingen. Mede als gevolg van de innovatie in raamdecoratie en de trend naar smart home. Het draait steeds meer om bedieningsgemak, veiligheid en sfeer. Onze gemotoriseerde designrail met verlichting is daar een mooi voorbeeld van. Het gaf ons dan ook een boost toen deze dit jaar bekroond werd met de internationale Red Dot Award.” Vincent: “Terwijl de markt voor rails niet een markt is van iedere week iets nieuws, zoeken we altijd naar vernieuwing. Dat zit hem veelal ook in de details; van een verbeterde railverbinder tot een nieuwe verstelbare voorloper.”

Buitenland
Hans van Aken, Exportmanager, schuift aan en vertelt over de omslag van een Deventer bedrijf naar een echte wereldspeler: “Het begon met de KS en in Nederland alle woninginrichters afgaan. Toen zij overtuigd waren van het product zijn we eerst in België gaan kijken. Daar hingen de gordijnen onder de rail in plaats van er in, dus hebben we de DS ontwikkeld. We gingen met Forest op Heimtextil staan in Frankfurt en kregen veel aanvragen van overal en nergens vandaan. Door het aanpassen van onze systemen aan de lokale behoefte zijn we wereldwijd gegroeid. We hebben inmiddels alle hardware toepassingen in huis, van heel simpel tot high end. Dat heeft verder niemand.” Hans heeft veel ervaring met de Aziatische markten: “Er zijn daar wel veel lokale extruders, maar dat zijn geen echte bedrijven met een merkstrategie. Ze maken iets na voor weinig en dat is het dan. Daar houden we ons niet mee bezig, dat is onze markt niet. KS is voor onze begrippen een standaard systeem, in veel Aziatische landen is de kwaliteit en functionaliteit ervan echter high-end.” Hij schat dat ongeveer de helft van wat er aan Forest systemen wordt uitgevoerd voor de projectmarkt bestemd is. “De internationale projectmarkt biedt enorm veel kansen daar de expansie op de hotelmarkt enorm is. De komende drie jaar worden bijvoorbeeld in Indonesië 35 nieuwe hotels gebouwd.”

Toekomst
Vroege waren er twee duidelijke afzetkanalen: de bouwmarkten aan de ene kant en de professionele woninginrichter aan de andere kant. Dennis: “Met de komst van het internet is er een derde afzetkanaal bijgekomen, waar uiteraard zowel de bouwmarkt, als de woninginrichter terecht kon. Door het gemak en de grote bereikbaarheid van online zien we echter ook gordijnenateliers, webshops, en andere partijen zich hierop melden. Dit zorgt ervoor dat het onderscheid tussen de doe-het-zelf markt en de professionele markt vervaagt.” Vincent: “Online is een kanaal geworden dat zich meer en meer losweekt van de fysieke retailer. Bouwmarkten komen bijvoorbeeld met producten voor een hoger segment dan voorheen. Dat zal zeker invloed hebben op de plaats die de woninginrichter momenteel inneemt in de raamdecoratiemarkt. Tenzij deze zowel online als fysiek actief is en de consument goed en betrouwbaar kan blijven informeren.”

“Voor ons als maakbedrijf zal er altijd een toekomst zijn.”

Adviesfunctie
Dennis: “Onze producten lenen zich goed voor de verkoop via andere kanalen dan de traditionele woonwinkel omdat ze vrij eenvoudig te monteren zijn. Maar wij geloven nog steeds sterk in de adviesfunctie van de actieve groothandel en retailer, we zoeken als klanten geen dozenschuivers.” Hans: “Als specialist in gordijnrails denken we zelf: wat is er nog niet in de markt? Waar nemen we weer een voorsprong mee? Aan de andere kant moeten we blijven luisteren en kijken naar de behoeften vanuit markt, daarom hebben we nu slimme gordijnrails met verlichting. Voor ons als maakbedrijf zal er altijd een toekomst zijn.” Op de laatste vraag, in hoeverre duurzaamheid een thema is bij Forest, zegt Hans: “Onze verpakkingen zijn recyclebaar”. Dennis: “Ik zie in de lange levensduur van onze producten een vorm van duurzaamheid. Goedkope rails moeten snel weer worden vervangen omdat bv. de kunststof onderdelen verkleuren of rails niet meer soepel lopen. Wij geven niet voor niets 10 jaar garantie.”